Ingenieros escoceses buscan la solución para una pesadilla cubana del marabú

Este artículo es de hace 8 años
Una maleza que durante décadas ha sido un dolor de cabeza para Cuba, podría acabar convirtiéndose en un recurso extraordinario para su economía. Científicos en Escocia, liderados por el ingeniero Peter Hall, de la Universidad de Strathclyde en Glasgow, descubrieron que la planta, denominada marabú, podría utilizarse para desarrollar desde filtros purificadores para agua potable y ron hasta baterías más baratas y eficientes. "Cuba ha venido invitando expertos para encontrar formas innovadoras de resolver el problema del marabú. Luego del declive de la industria azucarera tras la caída de la Unión Soviética , la maleza invadió grandes extensiones y se estima que hoy ocupa cerca de 1,7 millones de hectáreas de tierra productiva", dijo Hall a BBC Mundo. Fernando Ravsberg, corresponsal de la BBC en Cuba, señala que "el marabú fue importado como cerca natural pero con la crisis en la agricultura se extendió por los campos hasta ocupar el 50% de las tierras cultivables. Raúl Castro al asumir la presidencia lanzó una campaña de erradicación". "En Cuba el marabú simboliza el fracaso de las granjas estatales y motivó una reforma agraria que desde el 2008 repartió 1,3 millones de hectáreas entre los campesinos, los cuales se han puesto como meta eliminar completamente el arbusto de sus tierras", agregó Ravsberg. Peter Hall fue hasta la isla en un viaje organizado por la Agencia Internacional de Desarrollo Escocesa y trabaja actualmente en coordinación con investigadores cubanos. Filtros mejores y más baratos "Cuando fui a Cuba traje muestras de la madera a mi laboratorio en Escocia y comencé a jugar y experimentar con ellas", dijo Hall a BBC Mundo. "Econtramos que al calentarla bajo ciertas condiciones llamadas pirólisis y activación, produjimos algo llamado carbón activado, que es un producto de gran valor industrial". El carbón activado a partir del marabú resultó ser mejor que todos los demás conocidos hasta ahora. "Tiene dentro agujeros diminutos, nanoporos, de forma que si se extendiera toda esta superficie interior, apenas un gramo de este material tendría una superficie total de cerca de 1.200 metros cuadrados ". "O sea que un poquito de material que ocuparía apenas una parte de una uña, tiene un gran área de superficie. Un puñado tendría una superficie equivalente a toda la ciudad de Glasgow, donde vivo", explicó Hall a BBC Mundo. Esta propiedad significa que si se hace pasar agua por este material, tendrá una gran capacidad de extraer impurezas, por lo que podría utilizarse en la fabricación de filtros para agua potable. El carbón activado es además lo que se usa para retirar impurezas durante la elaboración de ron y otras bebidas. "Cuba importa cerca de ocho millones de dólares de carbón activado para usos industriales, pero ahora sabemos que en su propio territorio tiene un recurso que puede ser muy útil". El proceso para la producción de carbón activado es simple, según Hall. "Podríamos crear una planta tres veces del tamaño de una cabina telefónica para producir una tonelada de carbón activado por día en forma muy, muy barata". Baterías Los potenciales beneficios del marabú no terminan allí. "Encontramos que tiene una propiedad única. El carbón activado no sólo es bueno como filtro, sino que conduce electricidad, por lo que puede utilizarse para fabricar baterías baratas que contienen grandes cantidades de energía". "Y hay algo más. También puede utilizarse para fabricar los llamados supercapacitores, que son como baterías, pero con la diferencia de que se recargan muy rápidamente. Pensemos en los teléfonos celulares, que hoy en día se recargan durante varias horas, pero con un supercapacitor podrían recargarse en menos de un minuto". Los supercapacitores se utilizan por ejemplo en autobuses en China. Cada vez que el vehículo se detiene en una parada, la batería se recarga. "Es un medio de transporte que no emite contaminantes y es muy silencioso y confiable". Hall cree que el carbón activado de marabú es una tecnología potencialmente valiosa no solo para Cuba sino para el resto de Latinoamérica. "Yo voy a Chile con frecuencia y veo que en zonas rurales la gente quema leña para cocinar y calentarse. Esto es muy ineficiente, porque se aprovecha menos de un 5% de la energía almacenada en la madera. Si esta madera se utilizara en uno de nuestros reactores, se podrían obtener dos productos valiosos, carbón activado y calor para generar electricidad". Se aprovecharía de esa forma el 50% de la energía almacenada en la madera, se usaría menos diesel para electricidad y se conservaría bosque, según Hall. Reactor Fernando Ravsberg señala que "durante los últimos dos años se comenzaron en Cuba algunos proyectos para la utilización del marabú, que se vende a restaurantes europeos como carbón y se utiliza como biomasa para la generación de electricidad desde centrales azucareras". Puede tardar años aplicar el descubrimento de los ingenieros escoceses a gran escala en la economía cubana, pero el proceso está en camino. "Lo que vamos a hacer en 2012 es enviar a Cuba un reactor para comenzar a producir algunas toneladas de carbón activado. Luego de las pruebas necesarias para verificar que puede utilizarse en productos para consumo humano, esperamos que Cuba pueda utilizar este carbón en la elaboración de ron y en filtros de agua potable", dijo Peter Hall a BBC Mundo. "El reactor produce energía y también podría utilizarse para proveer electricidad a comunidades aisladas". "El potencial es enorme". Si desea más información o sugerir temas puede escribir a participe@bbc.co.uk coloncando en asunto BBC Naturaleza Fuente: BBC

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