Dinero incautado por el Departamento del Tesoro Foto © US Treasure Department

Documentos secretos demuestran el lavado de dinero norcoreano en bancos norteamericanos

Documentos bancarios confidenciales revisados ​​por la cadena de noticias NBC News demuestran cómo Corea del Norte y otros países mueven efectivo ilícito a través de sus fronteras a pesar de las sanciones internacionales diseñadas para bloquear el acceso de Pyongyang al sistema financiero global.

Los documentos filtrados cubren un período que va de 2008 a 2017, durante el cual las administraciones de Obama y Trump endurecieron las sanciones contra Corea del Norte para tratar de evitar que el régimen aumentase su arsenal de armas nucleares y misiles balísticos.

El presunto lavado por parte de organizaciones vinculadas al Gobierno norcoreano ascendió a más de 174,8 millones de dólares durante un período de varios años, con transacciones liquidadas a través de bancos estadounidenses, incluidos JPMorgan y el Bank of New York Mellon, según los documentos obtenidos por la NBC.

Corea del Norte llevó a cabo estas operaciones ilícitas utilizando una serie de empresas fantasmas y con la ayuda de empresas chinas, que consiguieron mover el dinero a través de importantes bancos en Nueva York.

Los documentos confidenciales revelados muestran que las transferencias electrónicas de empresas vinculadas a Corea del Norte con propiedad opaca a veces se producían en ráfagas, con solo días u horas de diferencia, y los montos transferidos eran cifras redondas sin razones comerciales claras.

"Tomado en su conjunto, francamente, parece un ataque concertado por parte de los norcoreanos para acceder al sistema financiero de Estados Unidos durante un período prolongado de tiempo a través de múltiples vías y en formas bastante sofisticadas", dijo a la NBC Eric Lorber, un exfuncionario del Departamento del Tesoro que trabajó en las sanciones de Corea del Norte durante la administración Trump.

Los documentos filtrados son parte de FinCEN Files, un proyecto de colaboración con el Consorcio Internacional de Periodistas de Investigación, BuzzFeed News, NBC News y más de 400 periodistas de todo el mundo. El proyecto examinó un alijo de informes secretos de actividades sospechosas presentados por los bancos a la Red de Ejecución de Delitos Financieros del Departamento del Tesoro, conocida como FinCEN, así como otros documentos de investigación. Los documentos fueron obtenidos por BuzzFeed.

Mientras esos medios y organizaciones siguen trabajando en historias basadas en los documentos filtrados, FinCEN anunció el miércoles pasado una próxima revisión importante de las normas de EE.UU. contra el lavado de dinero.

Los bancos y otras instituciones financieras presentan informes de actividades sospechosas, o SAR, para alertar a la policía sobre transacciones potencialmente ilegales, pero estos no necesariamente representan una evidencia de irregularidades legales. Los informes son altamente confidenciales y están bien protegidos tanto por los bancos como por las autoridades estadounidenses.

FinCEN condenó la filtración de los documentos, se negó a comentar sobre el contenido de los informes de actividades sospechosas y dijo que había remitido el asunto al Departamento de Justicia y al inspector general del Departamento del Tesoro.

"Los documentos ayudan a explicar por qué los norcoreanos han tenido tanto éxito en la evasión de sanciones", declaró a la NBC Hugh Griffiths, quien se desempeñó hasta el año pasado como jefe de un Panel de Expertos de la ONU, que rastreó la violación de sanciones por Pyongyang. "Lo que tienen es oro en polvo, porque muy pocos periodistas, o investigadores en general, tienen acceso a la documentación de cumplimiento interno bancario", aseguró.

Los registros filtrados subrayan las enormes dificultades que Estados Unidos y otros países enfrentan al tratar de impedir que Corea del Norte y otros gobiernos o actores sancionados coloquen el efectivo ilegal en el sistema económico.

En un caso, los documentos bancarios demuestran cómo el jefe de una empresa en Dandong, una ciudad china en la frontera con Corea del Norte, aparentemente lavó dinero incluso sin necesidad de ocultar sus tratos comerciales con Corea del Norte.

Las autoridades estadounidenses en 2016 y 2019 acusaron a la mujer, Ma Xiaohong, su compañía, Dandong Hongxiang Industrial Development Corp., y a otros ejecutivos de la compañía por cargos de lavado de dinero y por ayudar a Corea del Norte a evadir las sanciones internacionales.

Nadie ha sido extraditado y los cargos siguen pendientes.

Antes de las acusaciones, Ma y Dandong Hongxiang enviaron dinero a Corea del Norte a través de China, Singapur, Camboya y EE. UU., entre otros países, utilizando una serie de empresas fantasmas para mover decenas de millones de dólares a través de bancos estadounidenses en Nueva York, según uno de los informes de "actividades sospechosas" presentado por el Bank of New York Mellon.

Ese banco informó en 2015 que manejó transferencias sospechosas por $ 85,6 millones, y el documento revelado detalla $ 20,1 millones de esas transacciones. El banco asegura que el gobiermo le pidió que revisara sus registros debido a una investigación oficial.

En mayo de este año, el gobierno de EE.UU. anunció cargos contra una treintena de ciudadanos chinos y norcoreanos por canalizar a través de una red clandestina global más 2.500 millones de dólares en pagos ilegales hacia el programa de misiles y nuclear de Pyonyang.

Según la acusación operaban con empleados del banco de Comercio Exterior de Corea del Norte (FTB, por sus siglas en inglés) y crearon más de 250 empresas pantalla en diferentes países, entre ellos Tailandia, China y Rusia, para procesar pagos con dólares a través del sistema financiero estadounidense con los que financiar el programa nuclear norcoreano.

El Gobierno estadounidense reconoció también que mediante esta red clandestina Corea del Norte había logrado esquivar las sanciones económicas impuestas en su contra.

El FTB fue incluido en la lista negra de instituciones financieras por parte del Departamento del Tesoro en 2013.

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